Géographie et paysages États-Unis

Les États-Unis ou le pays des contrastes : falaises vertigineuses du Grand Canyon ou interminable platitude du désert de l'Arizona, fermes clairsemées du Montana ou jungles urbaines de la côte Est... Le gigantisme de ce pays semble embrasser toute la palette des paysages qui existent sur la planète !
On parle souvent de l'immensité du territoire américain, et pour cause : 9,4 millions de km², 5 500 km d'Est en Ouest et 3 000 km du Nord au Sud.

L'Ouest américain

Les parcs de l'Ouest américain s'étendent sur une zone géographique complexe, principalement sur le versant ouest des montagnes Rocheuses, partie intégrante de la vaste cordillère nord-américaine qui s'étire depuis l'Alaska jusqu'au Mexique. Celle-ci est le fruit de la collision, entamée il y a plusieurs dizaines de millions d’années, entre la plaque tectonique du Pacifique et la plaque nord-américaine. La première glisse sous la seconde, qui se plisse et se soulève, formant les massifs montagneux.
D’est en ouest, on rencontre :

  • Les montagnes Rocheuses proprement dites (Rocky Mountains) se dressent principalement dans le Wyoming et le Colorado. Constituées de plusieurs chaînes plus ou moins parallèles, elles se hérissent de nombreux sommets enneigés qui surplombent torrents, lacs et vallées recouvertes de forêts de conifères et de prairies.
  • Au sud-ouest, le paysage change radicalement. C’est le domaine des plateaux intérieurs, des grandes étendues désertiques et arides.
  • Enfin, dans l’est de la Californie s’élève, du nord au sud, la Sierra Nevada, qui constitue une véritable barrière pour les précipitations venues du Pacifique.

La Californie

C'est une région tectonique instable. La principale fautive, c'est la faille de San Andreas, fracture de l'écorce terrestre, qui traverse l'océan Pacifique et sillonne l'État, entre le golfe de Californie et le nord de San Francisco.

Chaînes côtières de l'Ouest, crêtes, petites vallées et rivières dessinent également le paysage de la Californie. Les chaînes côtières se divisent pour laisser place à la baie de San Francisco. La vallée Centrale (Central Valley), qui s'étend des chaînes côtières de l'ouest à la Sierra Nevada à l'est, compte parmi les zones agricoles les plus riches et variées du pays.

À l'est de la vallée Centrale, la Sierra Nevada (« chaîne enneigée » en espagnol) offre de magnifiques canyons formés par l'érosion.

Encore plus au sud s'étire une ceinture de déserts, depuis la Californie jusqu'au Nouveau-Mexique, avec des forêts de cactus près de la frontière mexicaine. Le désert le plus aride est la fameuse Vallée de la Mort (Death Valley).

La Floride

La Floride forme une longue péninsule située à l’extrême sud-est des États-Unis, bordée à l’est par l’océan Atlantique et à l’ouest par le golfe du Mexique.

Autrefois, le territoire se réduisait à de vastes marécages envahis de moustiques. Les travaux d'assainissement de zones humides, le creusement de voies navigables et la construction de digues pour lutter contre l'ensablement, le Sunshine State a vu pousser ses villes comme des champignons dès la fin de la grande récession de 1929. Miami en est la principale. Située à la pointe sud-est, au bord de l’océan, elle bénéficie d’une situation idéale sur la baie de Biscayne.
À ses portes, le parc national des Everglades rappelle à la Floride son lointain passé de terres envahies par les eaux. Ici, la faune et la flore règnent encore en maîtres sur plus de 6 000 km².

En direction du sud s'étire le long archipel des Keys, formé de quelque 1 700 îles et îlots, en grande partie inhabités. Il est souligné, au sud, par les récifs du Florida Reef, l’un des plus grands au monde. C’est le point le plus sud des États-Unis, situé à tout juste 150 km de Cuba.

La côte orientale de la Floride est soulignée, sur presque toute sa longueur, par d’interminables plages de sable, sur lesquelles ont poussé des stations balnéaires très populaires auprès des retraités. Elles s’enchaînent au point de ne plus former qu’une immense conurbation entre Miami et West Palm Beach.
Les fans de l’aventure spatiale se pressent au formidable Kennedy Space Center à Cape Canaveral.

À 360 km au nord de Miami, Orlando, importante ville universitaire, est la capitale des parcs d’attractions.

Sur la côte ouest de la Floride, Saint Petersburg et Tampa sont les deux villes les plus importantes.

La Lousiane

Baton Rouge en est la capitale. Le visage qu'elle présente est surtout celui d'une ville industrielle.

Les plantations de canne à sucre qui entourent Baton Rouge et qui s’étendent vers La Nouvelle-Orléans le long de River Road s’inscrivent dans un paysage plus agréable : ces bâtisses de bois ou de brique sont implantées dans une végétation de chênes ou de cyprès.

Le paysage du nord de la Louisiane, autour de Natchitoches, est moins attirant : des plaines agricoles et des sites industriels (principalement pétroliers).
En revanche, plus au sud, autour d’Opelousas, Lafayette, New Iberia et Houma, voilà le pays cajun, celui qui présente le plus d’attraits avec la région des bayous et la région des prairies. La première, concentrée autour de Lafayette et Grand Isle, est régie par les eaux. Ici, le paysage de la Louisiane est fidèle à son éternelle image de pays verdoyant et sauvage : alligators, écrevisses et nombreux cyprès. D’ailleurs, les marécages s’étendent à l’infini entre Baton Rouge et Lafayette.
Les bras de fleuve et les lacs dessinent ainsi un gigantesque labyrinthe appelé l’Atchafalaya Basin. La région des prairies (au nord et à l’ouest de Lafayette) est, quant à elle, plus paisible.

La côte Est des États-Unis

La Nouvelle-Angleterre porte bien son nom : nombreuses bourgades et urbanisme plutôt européen à Boston, paysages côtiers verdoyants avec haies et rideaux d'arbres, marinas entre Boston et New York. En revanche, le nord de la chaîne des Appalaches, culminant à 1 917 m exactement (mont Washington), évoque plutôt le Massif central...

Les Grands Lacs forment la frontière avec le Canada : lacs Supérieur, Huron, Michigan, Érié, Ontario, par ordre de taille décroissant, avec les chutes du Niagara entre les deux derniers. C’est une zone industrielle : à Detroit siègent les trois plus grands groupes automobiles mondiaux.

Les vallées du Connecticut, de l’Hudson et du Delaware coupent perpendiculairement la chaîne des Appalaches. Ces vallées ont constitué des sites accueillants, au XVIIe siècle, pour les premiers colons venus d’Angleterre. Ces dernières relient la zone des Grands Lacs à l’Atlantique (rappelons au passage que le premier port du monde, New York, a prospéré à l’embouchure de l’Hudson). En remontant le Delaware (depuis Philadelphie), on se dirige vers les chutes du Niagara.

Les Appalaches centrales forment un paysage très verdoyant, avec des lignes de crêtes aux hauteurs homogènes, qui font un effet de ligne bleue des Vosges (Blue Ridge Mountains). Leur face ouest recèle d’importantes mines de charbon, en Pennsylvanie notamment. Vous les franchirez par le nord si vous souhaitez rejoindre Chicago au plus vite depuis la côte est.

Les Appalaches du Sud sont également nommées « piémont ». Ce sont de hautes « collines » recouvertes d’argile rouge où l’on cultiva le coton, avant d’y développer une forte activité industrielle.

Entre les Appalaches et l’Atlantique, au sud de Washington, s’étend une grande plaine monotone au climat très homogène. Le climat est subtropical humide, et les côtes y sont plates et marécageuses.

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