Carte d'identité Laos

- Superficie : 236 800 km².
- Population : 7 million d'habitants.
- Religion officielle : bouddhisme (67 %).
- Régime politique : république unique d'idéologie marxiste depuis 1975.
- Capitale : Vientiane.
- Chef de l'État : Bounnhang Vorachit (depuis 2016).
- Chef du gouvernement : Thongloun Sisoulith (depuis 2016).
- Langues : lao (langue officielle), dialectes taïs (taï dam, taï lue, taï daeng), dialectes sino-tibétains (hmong, yao), tibéto-birman (akha, lahu), français et anglais.
- Monnaie : le kip.
- Indice de développement humain : 138e rang (0,586) sur 188.
- Sites inscrits au Patrimoine mondial de l'Unesco : la ville de Luang Prabang (1995) ; le Wat Phou et les anciens établissements associés du paysage culturel de Champasak (2001).

Économie

Le Laos est l'un des pays les plus pauvres de la planète. Près du quart de la population vit sous le seuil de pauvreté national. Ces dernières années, même si l’économie demeure tributaire de l’aide internationale, le taux de croissance s’est nettement amélioré, gravitant autour de 7,5 %, avec un taux d’inflation établi à 1,3 % en 2015.

Le pays a pour objectif de sortir de la liste des pays les moins avancés d’ici à 2020, grâce à une croissance économique forte et régulière, reposant essentiellement sur l’exportation de ses ressources naturelles (hydroélectricité et mines) vers les pays voisins.

Peu peuplé et enclavé, le pays a pour ambition de devenir également un carrefour routier et ferroviaire entre la Chine et l’Asie du Sud-Est. Cette belle croissance ne doit cependant pas occulter les importants efforts indispensables pour diversifier sa base productive, limiter sa vulnérabilité aux chocs extérieurs et assurer une meilleure redistribution de ses ressources vers l’éducation, la santé et la modernisation de la gouvernance.

Entre communisme et libéralisme

L'économie du Laos se caractérise par d'énormes disparités entre les régions. L'essentiel de l'activité économique se situe à proximité des zones frontalières.

Le Laos est d'ailleurs aujourd'hui l'un des pays d'Asie doté de la réglementation la plus libérale pour l'entrée et la sortie des capitaux.
Ce revirement complet a été renforcé par l'adhésion du Laos à l'ASEAN (Association des nations du Sud-Est asiatique) en 1997. En 2010, la Bourse de Vientiane a été créée. Une révolution pour un pays à l’économie planifiée (même les drapeaux rouges avec faucille et marteau des bâtiments publics en rigolent encore !). Puis, en 2013, le pays a adhéré à l’OMC (Organisation mondiale du commerce). Au titre des échanges commerciaux, la France arrive en 5e position, mais ne représentait en 2015 que 0,2 % de part du marché laotien.

La poursuite des réformes, accélérée par l’entrée dans l’OMC et son cortège de conditions, reste nécessaire pour permettre au pays de s’installer durablement au sein des pays émergents et de quitter la zone de PMA (Pays les moins avancés) d'ici 2010 selon l'objectif affiché. Si la présence d’un parti unique d’inspiration communiste (PPRL) assure la stabilité politique du pays, des problèmes de gouvernance subsistent : en 2013, l’Assemblée nationale a ainsi révélé des niveaux élevés de corruption et d’évasion fiscale au sein des organismes étatiques. Sans compter la situation de forte dépendance par rapport aux pays voisins, qui mettent un peu les coudes sur la table.

Agriculture

Avec l'exploitation des forêts et la pêche, le secteur agricole génère 25 % du PIB, en occupant 70 % de la population active. Si l’agriculture est encore dominée par une activité de subsistance traditionnelle, sans engrais ni technologies, elle n’occupe que 8 % des terres cultivables.
Le riz pousse, à lui seul, sur 70 % des terres cultivées, et les plaines centrales du pays.

L'exploitation des forêts représente une importante source de revenus pour le pays. Pour le volet économique, on retiendra que des quotas d’abattage et d’exportation d’arbres ont été instaurés par le gouvernement laotien en 2004. Or, le trafic sévit avec les pays limitrophes (Chine, Vietnam...) sur fond de corruption.

Tourisme

Figurant parmi les secteurs les plus dynamiques, le tourisme (environ 6 % du PIB) affiche chaque année des hausses de fréquentation.
Le pays serait passé de 200 000 touristes en 2000 à un peu plus de 4,1 millions en 2014, en très grande majorité des pays limitrophes. Un chiffre artificiellement gonflé par les autorités qui comptabilisent certains travailleurs frontaliers.

Pour les Occidentaux, l’atout majeur du Laos tient à ses communautés ethniques, sa nature et son riche patrimoine. Mais les tentations d’un tourisme consumériste brouillent les cartes, à l’image des projets pharaoniques initiés par les Chinois, notamment à Vientiane et dans les environs de Luang Prabang.

Sans compter l’écologie mise en péril par la surexploitation (déforestation, multiplication des barrages sur les cours d’eau, agriculture intensive...).

Bref, si le Laos a encore bien des charmes touristiques, il faudra qu’il évite, comme partout ailleurs, les sorties de route dans les virages économiques en cours...

Ressources minières et hydroélectricité

Le secteur industriel génère près de 35 % du PIB laotien.

Très riches en gisements de cuivre, zinc, plomb, charbon et or, le sous-sol n'avait jamais été vraiment exploité avant les années 2000. Depuis, les investissements étrangers affluent et l’exploitation du sous-sol connaît une forte croissance. Aujourd’hui, l’industrie minière est devenue l’un des piliers de l’économie.

Mais le fer de lance de l’économie du pays, c’est l’énergie hydroélectrique ! Dans ce véritable château d’eau régional qu’est le Laos, on compte aujourd’hui une quinzaine de barrages en activité. D'autres sont en construction. Les trois quarts de l’électricité produite sont exportés vers la Thaïlande. Les exportations vers la Chine et le Vietnam ont débuté en 2013. À l’horizon 2020, près de 90 % des foyers laotiens devraient être alimentés en électricité.
L’ambition des autorités est claire : développer l’hydroélectricité en tant que source d’énergie principale, propre et renouvelable, tout en s’imposant comme un centre de production régional.

Enfin, l’industrie textile demeure un secteur important de l’économie. L’activité génère de nombreux emplois et près de 25 % des exportations du pays.

Aide internationale

Très importante (5 à 7 % du PIB), l’aide internationale finance principalement les programmes de réduction de la pauvreté et de développement des infrastructures. Le Japon, la Suède et la France figurent parmi les principaux créanciers... Beaucoup viennent en aide aux populations victimes de déplacements forcés à l’occasion des grands chantiers.

Quant à la Chine, elle investit (plantations extensives, projets industriels, construction et exploitation de barrages...) plus qu’elle n’aide. Certains analystes renvoient l’attitude de la Chine au Laos à une forme de colonisation par l’argent : dans le nord du pays, une prime de 100 000 dollars serait offerte à tout Chinois qui quitte le pays pour s’implanter au Laos durablement (interdiction de retour au bercail pendant plusieurs années !).

Droits de l'homme

Les plus cyniques diront qu’il y a du nouveau : le 10e Congrès du Parti révolutionnaire du peuple lao (PRPL, parti unique au pouvoir depuis 1975), a nommé un nouveau secrétaire général, et un nouveau bureau. En 2016, de nouvelles élections législatives ont mené à la nomination d’un nouveau président (Bounyang Vorachit, 78 ans) et d’un nouveau Premier ministre (Thongloun Sisoulith, 70 ans). Et puis ? Plus rien. Le pays n’accorde toujours pas plus de libertés. Aucune possibilité de critiquer le gouvernement, y compris depuis l’étranger.

En déplacement en Thaïlande en mars 2016, trois jeunes Laotiens qui avaient eu l’imprudence de dénoncer sur les réseaux sociaux la corruption et les violations des droits de l’homme se sont fait arrêter à leur retour. Ils ont été emprisonnés pour atteinte à la sûreté nationale et détenus au secret pendant au moins 6 mois. En mai, ils sont apparus sur une vidéo à la télévision d’État demandant pardon aux autorités. Un an plus tard, ils étaient condamnés à des peines allant de 12 à 20 ans de prison ! Le président de la FIDH accuse le gouvernement d’avoir « abandonné toute ambition de se conformer aux obligations du pays en matière de droits de l’homme ».

Mais, poursuivront les plus cyniques, cet autoritarisme fait aussi le bonheur de ceux qui investissent au Laos. Le pays s’est en effet lancé dans une politique de grands projets, à commencer par un plan de barrages hydroélectriques sur le Mékong et ses affluents qui inquiète les ONG. Des milliers de personnes ont été relogées, selon les autorités, mais leur sécurité alimentaire est aujourd’hui compromise.
Le projet de méga-barrage de Don Sahong, sur le Mékong, inquiète particulièrement les Nations unies, qui dénoncent l’absence de concertation avec les populations autochtones. D’autres grands chantiers (infrastructures ferroviaires, projets immobiliers), modifient les paysages du Laos, provoquant là encore à chaque fois des expropriations forcées.
Les entreprises de déforestation, souvent liées au pouvoir en place, menacent en outre gravement les zones d’habitat des populations autochtones. Les rares qui osent s’opposer à ces projets industriels sont poursuivis et harcelés. Depuis le 15 décembre 2012, Sombath Somphone, militant des droits de l’homme et de l’environnement, est porté disparu.

Malgré la tentative du pouvoir d’intégrer les minorités ethniques (Hmong, Mien, Kamu, Oïe...) au sein de la nation (pour mieux les contrôler), elles demeurent victimes d’atteintes aux libertés religieuses.

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