Carte d'identité Laos

- Superficie : 236 800 km².
- Population : 7 million d'habitants.
- Religion officielle : bouddhisme (67 %).
- Régime politique : république unique d'idéologie marxiste depuis 1975.
- Capitale : Vientiane.
- Chef de l'État : Bounnhang Vorachit (depuis 2016).
- Chef du gouvernement : Thongloun Sisoulith (depuis 2016).
- Langues : lao (langue officielle), dialectes thaïs (hmong, môn-khmer et sino-tibétain), français et anglais.
- Monnaie : le kip.
- Indice de développement humain : 413e rang (0,575).
- Sites inscrits au Patrimoine mondial de l'Unesco : la ville de Luang Prabang (1995) ; le Wat Phou et les anciens établissements associés du paysage culturel de Champasak (2001).

Économie

Le Laos est l'un des pays les plus pauvres de la planète. Près du quart de la population vit sous le seuil de pauvreté national. Ces dernières années, même si l'économie demeure tributaire de l'aide internationale, le taux de croissance s'est nettement amélioré, gravitant autour de 7,5 % en 2015. Le pays a pour objectif de sortir de la liste des pays les moins avancés d’ici à 2020, grâce à une croissance économique forte et régulière, reposant essentiellement sur l’exportation de ses ressources naturelles (hydroélectricité et mines) vers les pays voisins
Peu peuplé et enclavé, le pays a pour ambition de devenir également un carrefour routier et ferroviaire entre la Chine et l’Asie du Sud-Est.
Cette belle croissance ne doit cependant pas occulter les importants efforts indispensables pour diversifier sa base productive, limiter sa vulnérabilité aux chocs extérieurs et assurer une meilleure redistribution de ses ressources vers l’éducation, la santé et la modernisation de la gouvernance.

Entre communisme et libéralisme

L'économie du Laos se caractérise par d'énormes disparités entre les régions. L'essentiel de l'activité économique se situe à proximité des zones frontalières.

Le Laos est aujourd'hui l'un des pays avec la réglementation la plus libérale pour l'entrée et la sortie des capitaux.  La France arrive en quatrième position des investisseurs étrangers.
Ce revirement complet a été renforcé par l'adhésion du Laos à l'ASEAN (Association des nations du Sud-Est asiatique) en 1997. En 2010, la Bourse de Vientiane a été créée. Une révolution pour un pays à l’économie planifiée ! Puis, en 2013, le pays a adhéré à l’OMC (Organisation mondiale du commerce). Cela lui permet à terme d'être moins sous la coupe de ses trois puissants voisins (Vietnam, Chine et Thaïlande), une situation non sans risque pour l’indépendance du pays.
La poursuite des réformes, accélérée par l’entrée dans l’OMC et son cortège de conditions, reste nécessaire pour permettre au pays de s’installer durablement au sein des pays émergents et de quitter la zone de PMA (Pays les moins avancés). Si la présence d’un parti unique d’inspiration communiste (PPRL) assure la stabilité politique du pays, des problèmes de gouvernance subsistent : en 2013, l’Assemblée nationale a ainsi révélé des niveaux élevés de corruption et d’évasion fiscale au sein des organismes étatiques.

Agriculture

Avec l'exploitation des forêts et la pêche, le secteur agricole génère 23 % du PIB du pays, en occupant 73 % de la population active. Si l’agriculture est encore dominée par une activité de subsistance traditionnelle, sans engrais ni technologies, elle n’occupe que 8 % des terres cultivables.

L'exploitation des forêts - tant convoitées par la Thaïlande, la Malaisie et la Chine - représente une importante source de revenus. Dans les régions du Sud et du Nord-Est, cette activité prend des allures de catastrophe écologique car rien ne semble être mis en œuvre pour renouveler la forêt.

Tourisme

Figurant parmi les secteurs les plus dynamiques, le tourisme (6 % du PIB en 2013) affiche chaque année des hausses de fréquentation. Les visiteurs viennent essentiellement des pays limitrophes, mais leurs courts séjours engendrent peu de recettes. Les touristes occidentaux ne représentent encore que 20 % des entrants au Laos.
À la différence de son grand voisin thaïlandais, la promotion d’une image de marque, basée sur un tourisme communautaire durable devrait permettre, à long terme, d’attirer un plus grand nombre de voyageurs internationaux.

Ressources minières et hydroélectricité

Le secteur industriel génère près de 35 % du PIB laotien.

Très riches, le sous-sol du Laos n'a jamais vraiment été exploité. L’industrie minière bénéficie donc d’un énorme potentiel de développement. Pourtant, d’importants gisements de cuivre, zinc, plomb, charbon, or, etc., existent. Depuis les années 2000, les investissements étrangers affluent et l’exploitation du sous-sol connaît une forte croissance. Aujourd’hui, l’industrie minière est devenue l’un des piliers de l’économie.

Mais le fer de lance de l’économie du pays, c’est l’énergie hydroélectrique ! Dans ce véritable château d’eau régional qu’est le Laos, on compte aujourd’hui une quinzaine de barrages en activité. D'autres sont en construction. Les trois quarts de l’électricité produite sont exportés vers la Thaïlande. Les exportations vers la Chine et le Vietnam ont débuté en 2013. À l’horizon 2020, près de 90 % des foyers laotiens devraient être alimentés en électricité.
L’ambition des autorités est claire : développer l’hydroélectricité en tant que source d’énergie principale, propre et renouvelable, tout en s’imposant comme un centre de production régional.

Enfin, l’industrie textile demeure un secteur important de l’économie. L’activité génère de nombreux emplois et près de 25 % des exportations du pays.

Aide internationale

Très importante - près de 4,5 % du PIB -, l’aide internationale finance principalement les programmes de réduction de la pauvreté et de développement des infrastructures. Le Japon, la Suède et la France figurent parmi les principaux créanciers... Beaucoup viennent en aide aux populations victimes de déplacements forcés à l’occasion des grands chantiers.

Droits de l'homme

Plus le Laos s’ouvre économiquement, plus il semble se fermer politiquement. Cet autoritarisme bénéficie souvent aux grandes compagnies qui investissent dans le pays.
Ainsi, une concession pour le grand barrage hydroélectrique de Don Sahong, sur le Mékong – un temps retardée en raison des protestations des pays voisins – a-t-elle été accordée à une entreprise chinoise en 2015. Un chantier titanesque qui devrait aboutir à l’expropriation et menacer l’équilibre alimentaire de centaines de milliers de personnes qui vivent de ces eaux. D’autant plus inquiétant qu’il fait partie d’un vaste plan de 12 barrages devant être construits sur le Mékong.
D’autres grands chantiers (infrastructures ferroviaires, projets immobiliers) modifient les paysages du Laos, provoquant là encore à chaque fois des expropriations forcées, même si le gouvernement assure que des relogements exemplaires sont prévus. La FIDH conteste ce point et dénonce l’attribution de ces baux fonciers à long terme et la « confiscation massive des terres ».
Les entreprises de déforestation, souvent liées au pouvoir en place, menacent en outre gravement les zones d’habitat des populations autochtones.

Les rares qui osent s’opposer à ces projets industriels sont poursuivis et harcelés. Un défenseur de l’environnement, qui avait publié sur les réseaux sociaux un document confidentiel montrant un contrat de cession de terre, a été arrêté et détenu pendant 2 mois, au nom d’une nouvelle loi sur l’organisation de l’information sur Internet.
Cette loi s’applique à tous : pour avoir critiqué le gouvernement sur Facebook, un citoyen polonais d’origine laotienne a été condamné à 4 ans et demi de prison.

Un nouveau décret devant restreindre encore plus le fonctionnement des associations devait être entériné courant 2016. Il préconise aux ONG d’agir « en accord avec la politique du Parti au pouvoir, du plan de développement socio-économique du gouvernement, des lois et de règlements de l’État ».

Sur le plan politique, rien ne bouge ou presque. Le système est toujours soigneusement cloisonné, ne laissant que peu de place à l’opposition.
Les minorités ethniques (Hmong, Mien, Kamu, Oïe...) demeurent discriminées, en dépit d’une rhétorique rassurante du gouvernement. Les atteintes aux libertés religieuses dont elles font l’objet sont toujours d’actualité, et la situation des Hmong, historiquement persécutés (considérés comme profrançais, puis proaméricains pendant les guerres d’Indochine et du Vietnam), est préoccupante.

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