Géographie et paysages Écosse

La superficie de l'Écosse avoisine les 79 000 km², un territoire que la France pourrait contenir sept fois. Située aux marges de l'Europe, elle est séparée de l'Angleterre par les monts Cheviot et bordée par la mer du Nord sur sa façade est, et par l'Atlantique à l'ouest.

Pour simplifier, l'Écosse est formée de massifs anciens relevés au Tertiaire, où l'empreinte des anciens glaciers forme de profondes vallées en auge, appelées straths ou glens. La proximité de la mer ne fait qu'accentuer le relief en s'insérant profondément dans les terres, formant ainsi une multitude d'estuaires (appelés firths dans le sud, kyles dans le nord) et de lacs (lochs). De ce fait, le littoral représente près de 10 000 km et plusieurs centaines d'îles ou îlots.

À l'intérieur des terres, on distingue quatre grands ensembles.

Les Southern Uplands

Les Southern Uplands au sud, « hautes terres du Sud », dont l'altitude varie de 300 m à 843 m au Merrick, dans le Sud-Ouest. Malgré leur faible altitude et leur forme arrondie, elles présentent déjà certaines caractéristiques des Highlands.

Les Central Lowlands

Les Central Lowlands, « basses terres du Centre », constituent une plaine d'effondrement au sol fertile. Elles sont bordées par les failles du Southern Upland Fault au sud et du Highland Boundary Fault au nord, traversant l'Écosse en diagonale. C'est aussi dans cette zone que coulent les plus longs fleuves d'Écosse, la Clyde et en partie la Tay.

Les Highlands

Les Highlands, « hautes terres », couvrent plus de la moitié du pays. C'est ici que l'on trouve les plus grands lacs d'Écosse : le Loch Lomond (le plus grand), le Loch Ness (le plus connu), mais aussi le Loch Tay et le Loch Katrine, très impressionnants. Cette zone est séparée par le Great Glen, une ligne de faille suivant un axe sud-ouest/nord-est, c'est-à-dire de Fort William à Inverness, où se niche le Loch Ness.

C’est au nord de cet axe que s’étendent à l’infini les vastes paysages de la solitude écossaise.

Le massif des Grampians

Le relief montagneux, qui se trouve à l'est de la faille du Loch Ness, forme le massif des Grampians, courant de Fort William à Stonehaven. Il se compose de hauts plateaux à l'est culminant au Ben MacDui (1 309 m). Au fur et à mesure que l'on progresse vers l'ouest, le paysage devient de plus en plus accidenté, s'élevant jusqu'à 1 343 m au Ben Nevis, le sommet le plus haut de Grande-Bretagne. Le réseau hydrographique se limite à quelques rivières comme la Spey, la Dee ou le Don.

Les îles

Au sud, dans l'estuaire de la Clyde, se trouve l'île d'Arran, facile d'accès et donc très visitée. Les îles de l'Ouest, Western Isles, se divisent en Hébrides, dites intérieures (de Gigha à Skye) et extérieures (de Barra à Lewis et Harris). Enfin, au nord, se situent deux importants archipels, les Orcades et les Shetland.

Chacune de ces îles, de par son isolement, conserve fièrement son identité.

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