Géographie et paysages Québec

Trois facteurs sont déterminants dans la géographie du Québec. Tout d'abord, le fleuve Saint-Laurent. Il prend sa source dans les Grands Lacs et se jette dans l'Atlantique. Entre-temps, il traverse le Canada sur 1 140 km ! Ce cours d'eau extraordinaire, dont le débit équivaut à ceux du Rhin, de la Volga et du Nil réunis, constitue la principale voie de pénétration du territoire et a toujours joué un rôle primordial dans le développement du pays.
À son embouchure dans le golfe,
quelque part entre la Gaspésie au sud et la Côte-Nord au... nord, sa largeur atteint 130 km ! On se demande parfois si ce n’est pas l’océan qui s’étend à perte de vue.

Autre facteur géographique important : les Appalaches. Cette chaîne montagneuse, étirée jusqu'au sud-est des États-Unis, longe les basses terres du Québec jusqu'à la péninsule gaspésienne, où ses derniers contreforts viennent mourir en une débauche de falaises. Ces montagnes fortement érodées (qui dépassent rarement les 1 000 m) forment des paysages vallonnés que l'on retrouve tout le long du Saint-Laurent.

Enfin, une très vieille cordillère recouvre les 80 % restants du territoire québécois. Cette chaîne de montagnes s'étend des deux côtés de la baie d'Hudson et forme ce qu'on appelle le « Bouclier canadien », très largement arasé par les glaciers lors de la dernière période glaciaire. Ces terres possèdent de nombreuses forêts et un immense réseau hydrographique dont plusieurs rivières servent à la production d'électricité.

Environnement

La forêt au Québec

Les forêts au Québec couvrent environ 761 000 km2, soit 46 % de la superficie totale de la province. Ah, la belle image... Du vert à perte de vue, rien que du vert. La forêt québécoise comprend trois zones de végétation du sud au nord :

  • feuillue mélangée (érables, sapins et bouleaux jaunes),
  • boréale (épinettes, sapins et bouleaux blancs)
  • et taïga.

Au-delà débute la toundra. Sur les 50 espèces d’arbres recensées, aucune n’est menacée à l’exception de l’orme, comme partout en Amérique.

L’industrie forestière québécoise, qui emploie directement 80 000 personnes, représente environ 2 % du PIB (en 2016) de la Belle Province.

Le gouvernement québécois gère plus de 90 % des ressources forestières. Depuis la loi de 1986, les coupes sont sévèrement réglementées et il est, en principe, interdit de toucher aux lisières des lacs et des cours d’eau. Les compagnies forestières sont en outre tenues de reboiser.
La drave (flottage du bois) a été interdite en 1995 en raison de la grave pollution qu’elle provoquait. Mais des problèmes demeurent.

En 2013, une commission d’enquête chargée d’examiner la gestion forestière a fixé les bases d’un nouveau régime d’exploitation. Les Québécois ont de plus en plus conscience de la richesse de leur patrimoine forestier et des dangers d’une exploitation anarchique.

Reste qu’un rapport donne un autre son de cloche : de 2000 à 2013, la forêt, de plus en plus fragmentée et exploitée dans ses moindres recoins, a reculé de 7,3 % au Canada (presque autant que la moyenne mondiale, à 8 %). C’est l’équivalent de près de deux fois la France (1 million de kilomètres carrés) !

Problématiques et menaces environnementales

Si l’industrie forestière pose problème, la pollution n’est pas en reste. Le pourtour des Grands Lacs représente environ 25 % de la production agricole canadienne et 45 % de son industrie. Les rejets de l’une et l’autre activité, couplés à la pression urbaine sans cesse croissante, ont un impact direct très important.
Ainsi, en 1969, la rivière Cuyahoga, un affluent du lac Érié, était si polluée par des déchets chimiques qu’elle s’enflamma ! Plus de 360 polluants chimiques ont été relevés, dont beaucoup de toxiques persistants. Leur action néfaste est amplifiée par le phénomène de concentration à travers la chaîne alimentaire. Certains animaux sont atteints de tumeurs et leurs capacités de reproduction s’en trouvent altérées. Les cadavres des célèbres bélugas du Saint-Laurent sont si contaminés qu’ils sont traités comme des déchets toxiques ! Certes, les eaux sont plus propres (ou plutôt, moins sales) en 2017 qu'en 1990, mais la présence de métaux lourds mettra forcément longtemps à se dissiper.

La récurrence des pluies acides, dans les années 1980, poussa finalement les gouvernements canadien et américain à prendre le problème à bras-le-corps.
Mais de nouvelles menaces pèsent aujourd’hui : le développement de l’extraction des sables bitumineux à l’ouest et l’exploitation pétrolière et gazière dans les provinces Maritimes créent de nouvelles substances toxiques.
L’augmentation des eaux usées liée à la croissance démographique pose, elle aussi, un sérieux problème.
Les autorités fédérales tirent la sonnette d’alarme, annonçant « un déclin des écosystèmes forestiers qui, à leur tour, vont affecter les plantes et la vie sauvage ».

Les méfaits du réchauffement climatique

Bien que conscients du problème du réchauffement climatique, les Québécois constatent, impuissants, les dégâts causés par ce phénomène.

Algues bleues qui prolifèrent dans les lacs, poissons morts victimes d’eaux qui ne glacent pas suffisamment longtemps ou devenues trop chaudes, recul des berges du Saint-Laurent attaquées par l’érosion en raison d’hivers trop doux, fonte des glaces dans le Nord et menaces pesant sur l’ours polaire...

Quelques réponses aux problèmes environnementaux

Une décision positive : depuis 2012, le Québec a renoncé au nucléaire. En 2017, le gouvernement a adopté un vaste plan qui vise à réduire de 40 % le pétrole consommé dans la province d’ici à 2030. Une des conséquences de ce projet sera de réduire les achats d’hydrocarbures. Cette mesure pourrait équilibrer la balance commerciale.

Un autre projet consiste à construire un méga-parc solaire. Le programme prévoit aussi de mettre en circulation près de 100 000 véhicules électriques sur les routes du Québec en 2020. L’éthanol et le gaz naturel devraient être disponibles dans les stations-service, pour alimenter une partie du parc automobile.

Un des objectifs majeurs du plan est de contraindre les cimenteries et les usines d’aluminium à cesser d’utiliser du charbon, et à choisir une source d’énergie moins polluante.

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