Géographie et paysages Japon

L'Archipel (rettô), qui compte officiellement 8 645 îles, doit beaucoup sa géographie au fait qu'il se trouve sur l'un des endroits où l'on enregistre le plus grand nombre de tremblements de terre au monde : la « ceinture de feu du Pacifique ».

L'Archipel s'étire du nord-est au sud sur quelque 4 000 km.

95 % du territoire est constitué par les quatre îles principales, du nord au sud : Hokkaïdo, Honshu, Shikoku et Kyushu. Plus au sud s'étendent les arcs insulaires des Ryukyu (ou Okinawa) et des Izu-Ogasawara (ou Bonin).
Montagneux aux trois quarts, le pays abrite 270 volcans, dont 190 éteints... Dans la partie centrale de Honshû, trois chaînes transversales (les monts Hida, Kiso et Akashi) forment les « Alpes japonaises », séparant un « Japon de l'Endroit » (Omote-Nihon), où se trouve la capitale, et un « Japon de l'Envers » (Ura-Nihon), dont la façade maritime donne sur le continent. Leurs sommets dépassent légèrement 3 000 m. Ailleurs, les montagnes atteignent rarement 2 000 m. Le mont Fuji (Fuji-san), point culminant de l'Archipel, est un splendide volcan conoïde éteint depuis le XVIIe sièclet qui avoisine 3 800 m.

Seul un cinquième du territoire est habitable. Il est constitué de piémonts (4 % de l'ensemble de la superficie du pays), de plaines hautes (12 %) et de plaines basses (13 %). Les plaines sont constituées d'alluvions, et les vallées voient se réunir des fleuves irréguliers, que ceinturent des terrasses recouvertes de cendres et de limons volcaniques. Le sous-sol de l'Archipel est pauvre en matières énergétiques : ni gaz ni pétrole, peu de charbon.

Longues de 30 000 km, les côtes nippones sont le plus souvent escarpées. Elles se jettent dans les fosses qui entourent l'Archipel, dont certaines peuvent descendre au-delà de 10 000 m.

Situé au carrefour de quatre grandes plaques tectoniques, dont les chevauchements créent de formidables pressions sur l'écorce terrestre, le pays a surtout connu quelques tremblements de terre (jishin) dévastateurs et des éruptions volcaniques mémorables.

La résistance aux secousses fortes des immeubles élevés fait l'objet de contrôles obligatoires et réguliers. L'Archipel fait figure de modèle en matière de détection et surtout de prévention des tsunamis.
Sur les 80 volcans en activité dans l'Archipel, seulement une vingtaine se sont manifestés de manière sérieuse depuis le début du XXe siècle...

Malheureusement, en mars 2011, le séisme de magnitude 8,9 suivi d'un tsunami dévastateur a causé la mort et la disparition de 23 000 personnes. Les autorités japonaises, après avoir tenté de minimiser les faits, ont réévalué la catastrophe nucléaire au niveau 7, niveau le plus élevé. Les effets se sont fait sentir dans tous les secteurs. Les discours se sont voulu rassurants. Du moins dans le secteur économique, l’impact ne sera que ponctuel. Mais quid de l’environnement et de l’homme ?

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