Géographie Saint-Martin

Géographie

Saint-Martin se trouve à 200 km au nord de la Guadeloupe et à 270 km à l'est de Porto Rico. La partie nord de l'île est française et constitue une collectivité d'outre-mer française. Le sud de l'île fait partie des Antilles néerlandaises. Saint-Martin est bordée à l'est par l'océan Atlantique et à l'ouest par la mer des Caraïbes.

Environnement et réserve naturelle

L'eau est rare, faute de sources naturelles, et l'eau potable est obtenue par dessalement de l'eau de mer. Cet état de fait contribue grandement à sculpter l’identité paysagère unique de l’île.

Saint-Martin s'est doté en 1998 d'une réserve naturelle nationale de 2 900 ha en zone maritime et de 160 ha en façade littorale (avec deux étangs), situés dans la partie nord-est de l'île. Elle est destinée à préserver 3 écosystèmes essentiels : la mangrove, les herbiers de phanérogames marines et le récif corallien, ainsi que les différentes espèces qui les composent. Son personnel a également la gestion d’autres zones naturelles protégées telles qu’une douzaine d’étangs de la partie française, propriétés du Conservatoire du littoral.

La mangrove de Saint-Martin se localise principalement autour de ces rares zones humides littorales. Elle est essentiellement constituée de palétuviers rouges et noirs, mais près de quatre espèces différentes sont présentes sur l’île. C’est dans ce milieu protégé que les alevins de nombreuses espèces résidentes ou migratrices se reposent, se reproduisent et s’alimentent.
L’activité de chasse étant localement peu pratiquée, un grand nombre d’oiseaux se laissent facilement photographier. L’observation des oiseaux (birdwatching) et les équipements dédiés ne cessent de se développer autour de ces zones ainsi mises en valeur. Cette mangrove est aussi, par son effet de filtre, le meilleur rempart contre l’érosion des sols, la diffusion des polluants en mer mais aussi les dégâts des tempêtes marines.

Protéger le récif corallien et les herbiers marins contrinue à la reproduction des espèces de poissons, des crustacés et des tortues marines. Ils participent à leur alimentation en abritant de nombreux invertébrés et constituent pour les plages une protection contre l'érosion en contribuant à dissiper l’énergie de la houle et des tempêtes. Ces plages sont le lieu privilégié d’observation de la ponte annuelle des tortues marines (de mars à novembre).

Enfin, les rivages protégés de la réserve font office de garde-fou face à l'expansion de la construction immobilière tout en tenant lieu de sanctuaire à quelques espèces animales et végétales menacées, dont certaines endémiques.

Quinze ans après la création de la réserve, cet équilibre reste encore fragile. Les responsables de la réserve doivent se battre pour faire comprendre le lien ténu entre le respect des plages et la ponte des tortues, voire le repos des oiseaux migrateurs, l’absence de nuisance sonore étant par ailleurs essentielle pour la mise bas des jeunes baleines à bosse...
Car le maintien de chacune des composantes de ces écosystèmes assure un grand nombre de services gratuits (nourriture, épuration, lutte contre l’érosion) pour tous, mais assure également le maintien d’un cadre de vie favorable au tourisme, moteur de l’économie locale.

Les clubs de plongée, les loueurs de bateaux et les clubs de sports nautiques et terrestres partenaires de la réserve naturelle nationale de Saint-Martin, premiers bénéficiaires de la présence de ces territoires préservés, proposent des activités encadrées sur de nombreux sites. Ces dernières sont chargées de diffuser un message de prévention et de collecter une redevance de 2 € par client et par jour, reversée à la réserve pour financer la conservation de ce patrimoine naturel. Les sociétés partenaires arborent un logo bleu « Société partenaire ». Sachez les reconnaître et contribuez vous aussi à l’effort de préservation de ces milieux.

IMPORTANT : un portail d’entrée et de découverte de la réserve naturelle de Saint-Martin devrait prochainement voir le jour à Cul-de-Sac, l’Institut caribéen de la biodiversité insulaire. Il proposera des expositions temporaires et permanentes permettant de découvrir un condensé du patrimoine naturel de Saint-Martin, notamment au travers d’aquariums et d’un jardin tropical.

Faune et flore

La partie terrestre de la réserve de Saint-Martin s’étend tout au long des côtes rocheuses nord et de la majorité des îlets. Les falaises et plages hébergent de nombreuses espèces d’oiseaux marins : frégates, pélicans bruns, sternes et fous de Bassan. Des hérons et aigrettes nichent dans les palétuviers des mangroves. On peut également observer deux espèces d’iguanes se dorant au soleil sur les rochers ou se nourrissant dans les forêts.
Côté mammifères, on note le singe vert, le racoon et la mangouste, espèces introduites se nourrissant d’œufs, de crabes et de petits poissons des mangroves.

La partie maritime est composée d'herbiers de phanérogames marines et de formations coralliennes. Les herbiers sont d'une importance essentielle pour les hauts-fonds sablonneux. Comme oxygénateurs de l'eau de mer, ils freinent les courants et contribuent à la clarté de l'eau. Tout comme les fonds coralliens, ils servent d'habitat et de garde-manger aux nombreuses espèces d'invertébrés et de mollusques, ainsi qu'à des tas de poissons.
Au large, il n'est pas rare d'observer des baleines à bosse durant la période de reproduction, de janvier à mai, ainsi que de grands dauphins.

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