Géographie et paysages Nouvelle-Calédonie

Située dans la partie sud-ouest de l’océan Pacifique, au nord du tropique du Capricorne, à environ 1 500 km de la côte nord-est de l’Australie, la Nouvelle-Calédonie est un archipel d’îles. L’île principale ou « Grande Terre », longue de 400 km et large de 50 km, d’une superficie de 16 350 km², est traversée dans toute sa longueur par une chaîne montagneuse dont les plus haut sommets s’élèvent à 1 629 m (le mont Panié) et 1 618 m (le mont Humboldt).

La « côte sous le vent »

La côte ouest, dite « côte sous le vent » présente de larges plaines, propres à la culture et à l’élevage, et de belles baies. Pays de brousse où le niaouli, arbre de la savane, règne en maître, la pointe nord de la Grande Terre est une région sèche bordée de plages sauvages.

La « côte au vent »

La côte orientale, luxuriante et montagneuse, se compose d’un littoral creusé par d’étroits et profonds estuaires. Falaises surplombant la mer, cascades, vallées verdoyantes, formations rocheuses étonnantes du côté de Hienghène, c’est une région séduisante.

Le Sud de la Nouvelle-Calédonie

Le Sud, avec ses paysages rouges (c’est un plateau ferrugineux), son lagon d’un bleu profond et sa végétation tropicale, offre encore d’autres paysages.

Les îles

L’île principale se prolonge par de petites îles isolées comme l’île des Pins (152 km²), à environ 48 km au sud-est, l’archipel des Belep (220 km²), dans le lagon nord, les îles Loyauté (1 981 km²) avec Ouvéa, Lifou et Maré comme îles principales et quelques autres îlots isolés. Les îles Loyauté et l’île des Pins doivent leur origine à l’élévation du récif qui a suivi l’effondrement d’une chaîne volcanique sous-marine. Ce sont des îles coralliennes au relief plutôt plat (quelques collines tout de même à l’île des Pins).

Récif et lagon

Les récifs coralliens de Nouvelle-Calédonie sont désormais classés au patrimoine mondial de l’humanité. Le récif qui entoure la Grande Terre possède la particularité exceptionnelle d’être la plus longue barrière récifale continue au monde : il mesure 540 km sur sa façade orientale et 600 km sur sa façade occidentale.

Ce récif délimite un lagon aux eaux turquoise, de 24 000 km² environ, qui peut atteindre 30 km de largeur et 80 m de profondeur. C´est l’un des plus grands du monde, d’une beauté exceptionnelle. À l´intérieur, on trouve diverses formations récifales. Des récifs frangeants entourent toutes les autres petites îles. Partout, la biodiversité faunistique et floristique est exceptionnelle et menacée par les activités humaines.

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