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Surf

En 1767, le capitaine James Cook jette l’ancre aux îles Sandwich (Hawaii). Il remarque que les natifs chevauchent la houle avec une adresse inouïe sur de longues planches. Cette pratique, nommée He e’nalu, est bien plus qu’une activité physique, c’est une épreuve de courage et d’habileté, une véritable communion avec la nature.
Mais elle n’est pas du goût des missionnaires locaux, lesquels, forts de leur position et jugeant l’activité immorale et dégradante (rendez-vous compte, des hommes et des femmes à moitié nus sur des planches !), vont l’interdire purement et simplement.

Ce n’est qu’au tout début du XXe siècle que le surf refait surface, notamment quand un certain Jack London, alors en reportage à Hawaii, rencontre George Freeth, un métis local virtuose de cet art. Dès 1907, Freeth sera invité par le magnat du rail Henry Huntington à faire une démonstration de surf à l’occasion de la mise en service de la ligne de chemin de fer Redondo-Los Angeles. C’est d’ici que tout est parti.
Freeth, alias Mercury Brown, sera même le tout premier sauveteur de l’État de Californie. Dans cette veine s’inscrit la légende de Duke Kahanamoku, un natif d’Hawaii médaillé olympique de natation. Le Duke va populariser la plage de Waikiki sur son île natale, avant d’atterrir en Californie dès 1912. Huntington Beach devient la Mecque des surfeurs californiens. En 1915, les premières images de surf commencent à faire le tour du monde. Beau mec, Le Duke incarne le prototype du Californien libre et fréquente le gratin de Hollywood.

En 1933, en Californie, alors que l’entreprise Pacific Ready Cut Homes fabrique des boards en série depuis déjà 3 ans, le premier club est fondé. Mais c’est à l’occasion des championnats des îles Hawaii en 1935 que la discipline acquiert ses lettres de noblesse.
Le surf connaît alors un véritable essor. De 80 pratiquants en 1934, on en compte des milliers dans les années 1950 (on estime à 30 millions la population des surfeurs dans le monde aujourd’hui).
La Seconde Guerre mondiale apporte des avancées technologiques, notamment la résine de polyester, la fibre de verre et les mousses pétrochimiques qui rendent les planches plus solides et légères. Mode de vie dès les années 1950, le surf prend une dimension internationale dans les années 1960 (il débarque à Biarritz en 1961), notamment grâce à Surfin’ Safari, la chanson des Beach Boys en 1962, puis au film Endless Summer, projeté à partir de 1964.
Dès les années 1970 sont organisées les premières compétitions internationales. L’argent généré par le « surf business » est considérable ; les surfeurs deviennent des supports publicitaires, d’où l’apparition des premiers professionnels et des compétitions largement rétribuées. Dopé par une croissance à 2 chiffres, ce business durera une petite trentaine d’années.
Mais toutes les belles choses ont une fin. Depuis les années 2010, si le surf fait toujours autant rêver, on peut dire que, commercialement, il est aujourd’hui un peu dans le creux de la vague, en tout cas en Californie.

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