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Camping dans les Parcs nationaux de l'Ouest américain

On trouve des campings partout ou presque, des grands, des petits, des très beaux, des très laids. Les plus agréables sont situés en pleine nature mais il y a aussi des campings urbains aux airs de parking, où s’entassent les RV (camping-cars), laissant parfois très peu de place pour les tentes.

Si vous prévoyez d’emporter un brûleur, adoptez un modèle récent de la marque Camping-gaz ; on trouve facilement les recharges sur place dans les General Stores.

Il existe deux types de campings.

Les campings nationaux ou d’État (national ou state campgrounds)

On en trouve dans les National Parks, National Monuments, National Recreation Areas, National Forests et State Parks.
Ces campgrounds sont généralement situés dans de beaux endroits préservés, en pleine nature. Ce sont les moins chers (12-26 $ en général). On paie en principe pour l’emplacement, jusqu’à 6 ou 8 personnes, avec une ou deux voitures autorisées. L’équipement des sites les moins chers est généralement très sommaire. Dans certains sites « primitifs » (non équipés), il arrive que ce soit gratuit, mais c’est de plus en plus rare ; un backcountry permit (à demander auprès du Visitor Center du parc) est parfois nécessaire pour y passer la nuit.

Dans les campgrounds les moins fréquentés, il faut déposer une enveloppe avec le prix de la nuit dans une borne, à l’entrée, en notant sur l’enveloppe vos nom et adresse, le numéro minéralogique de la voiture et celui de l’emplacement retenu. N’essayez pas d’en profiter ! Les rangers veillent et l’amende est salée.

L’espace entre chaque emplacement est généralement très correct, voire généreux. Mais le calme est demandé le soir (quiet hours, 22h-6h). Il y a toujours des toilettes, des tables de pique-nique et des barbecues, mais pas nécessairement de douches, d’électricité ni d’eau potable (voire d’eau tout court dans les plus spartiates; dans les zones froides, elle n'est branchée qu'en avril ou mai).

On ne saurait trop vous conseiller de réserver à l'avance quand c'est possible (en général jusqu'à six mois), surtout pour un voyage en haute saison. Dans certains campings de parcs, ce n’est toutefois pas possible. Dans ce cas, le premier arrivé est le premier servi. Essayez alors d’arriver avant 12h (10h, voire 8h pour les lieux les plus courus) si vous voulez avoir une petite chance de dénicher un site libre(ou d'une annulation)  en plein été.
Pensez à faire vos courses dans un supermarché avant d’entrer dans le parc. Les boutiques sont rares ou alors très chères et moins bien fournies.

Enfin, n’oubliez pas d’emporter des vêtements chauds ; beaucoup de parcs sont en altitude, et il peut geler la nuit en mai ou septembre.
Dans les parcs peuplés d’ours, suivez scrupuleusement les consignes des rangers concernant la cuisine et la manière d’entreposer les provisions et les déchets (à stocker dans la voiture, fenêtres fermées, ou dans les containers mis à disposition). L’odorat de ces gros nounours est des plus pointu et ce n’est pas une toile de tente qui les empêchera de se payer un casse-croûte à vos dépens...

Réservations pour camper dans les parcs nationaux

- Sur Internet : recreation.gov. C’est le plus pratique, même s’il faut s’inscrire pour accéder au système. On règle par carte de paiement en ligne et on peut même choisir son emplacement, avec la localisation exacte dans le camping et les disponibilités affichées en temps réel !
- Par téléphone : 1-877-444-6777 depuis les États-Unis, ou (518) 885-3639 depuis l’étranger.

- Réservations pour camper dans les parcs d’État (State Parks) : cela permet de retenir à l’avance un emplacement dans un des campings d’État ouverts à la réservation (ce n’est pas le cas de tous). Comme pour les parcs nationaux, le règlement se fait par carte de paiement.

Arizona State Parks : tél. : 520-586-2283. Résas possibles pour 15 campings seulement.
- California State Parks : tél. : 1-800-444-7275 ou (1) 518-218-5077 de l’étranger.
Résas possibles jusqu’à 7 mois à l’avance. Frais de 8 $ pour chaque camping. En été, ce système est assailli par les appels. Appelez en milieu de journée et en milieu de semaine.
- Colorado State Parks : tél. : 303-470-1144 ou 1-800-678-2267.
Résas possibles dans l’intégralité des campings. Frais de 10 $ par résa.
- Nevada State Parks : tél. : 775-684-2770.
Pas de résas possibles, tous les emplacements sont en « 1er arrivé, 1er servi ».
- New Mexico State Parks : tél. : 1-877-664-7787.
Résas possibles jusqu’à 6 mois à l’avance dans une trentaine de parcs.
- Utah State Parks : Résas possibles 4 mois à l'avance (frais de 8$/ résa).
- Wyoming State Parks : tél. : 1-877-996-7275.
Résas possibles dans 8 campings, jusqu’à 3 mois à l’avance, slt de mi-mai à mi-sept.

Les campings privés

Il n’y en a pas dans les parcs nationaux, mais certains sont installés tout près. Autant les campings nationaux ou d’État sont souvent de vrais petits édens, autant les campings privés manquent en général singulièrement de charme.

Moins bien situés, souvent en bord de route, ils ont tendance à entasser les emplacements les uns sur les autres (question de rentabilité) en réservant la majorité de l’espace aux RV, des camping-cars monstrueux, longs comme des bus (il n’est pas rare qu’un RV tracte un 4x4, qui porte une moto... bonjour le retour à la nature !).
Peu d’ombre, pas d’herbe ni d’intimité, on a alors l’impression de camper dans un parking !
Bien sûr, il y a des exceptions, certains camps sont très sympas (en général, les moins chers) ou, à défaut, relativement agréables. Le principal avantage de ces campings privés, c’est qu’ils offrent beaucoup plus de commodités et de services : sanitaires complets, électricité, machines à laver, petite épicerie, ATM...
Dans certains, il y a même une piscine, un resto, le wifi, une cuisine, des jeux pour enfants...

Bien sûr, c’est beaucoup plus cher que les campings des parcs (20 à 45 $). Bon plan, ces campings proposent souvent des bungalows en bois (cabins) ou des mobile homes à louer au même prix (voire moins cher) qu’une chambre dans un petit motel, mais les draps ne sont pas toujours fournis. La plupart des cabins disposent d’un lit queen et d’un lit superposé (pour 4 personnes donc) et partage les sanitaires communs. Certains ont leur propre douche, parfois un frigo, le chauffage, l’AC ou un ventilo.

Il existe des chaînes de camping comme KOA (Kampgrounds of America), qui édite une brochure (disponible dans tous les campings du groupe) avec toutes les adresses et leurs positionnements précis sur une carte routière. Elle propose également une carte d’abonnement (Value Kard Rewards) valable 1 an qui coûte autour de 27 $ et donne droit à 10 % de réduction.

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