Géographie et paysages Chili

Peu de pays au monde offrent une aussi grande diversité de paysages : sur une mince bande de terre, longue de 4 300 km et large en moyenne de 180 km, se succèdent déserts et lagunes, salares (lacs salés) et canyons, oasis, volcans actifs, lacs, fjords, glaciers, îles...
Coincé entre l'océan Pacifique et la cordillère des Andes, le pays s'étale du Pérou à la Terre de Feu. Bordé au nord-est par la Bolivie, c'est avec l'Argentine que le Chili partage sa plus longue frontière : 3 500 km serpentant à travers la cordillère.

L'île de Pâques et l'archipel Juan Fernández (dont sa célèbre île, dite « de Robinson Crusoé ») font également partie du territoire, et le Chili revendique aussi une partie du territoire antarctique.

La cordillère des Andes

Véritable épine dorsale du continent, la cordillère s'étend de la Colombie à la Terre de Feu, séparant le Chili de la Bolivie et de l'Argentine. Suivant un plan incliné, elle s'élève progressivement jusqu'aux hauts plateaux de l'altiplano (à plus de 4 000 m d'altitude), domaine de la vigogne. Elle est ourlée de sommets à plus de 6 000 m, parmi lesquels certains sont des volcans actifs. C’est le cas, par exemple, du Nevado Ojos del Salado, le point culminant du pays (6 893 m), qui est aussi le plus haut volcan du monde !
Au-delà, le Chili totalise 150 volcans considérés comme actifs (2 085 en tout), soit 10 % du total mondial. Les nombreuses sources thermales, les geysers, les fumerolles sont directement liés à cette intense activité volcanique, qui témoigne de la position du Chili sur la ceinture de feu du Pacifique. Dernier en date à s’être manifesté (en avril 2016), le Villarica au sud de Santiago, pas très haut (2 847 m) mais assez teigneux.

Plus on descend vers le sud, plus la hauteur des sommets diminue. Dans la zone patagonne, la cordillère est morcelée en massifs isolés et disloquée en d'innombrables archipels. Au cap Horn, elle disparaît dans la mer.
La montagne et l'altiplano occupent 80 % de la superficie totale du pays.

Tremblements de terre

Situé dans l’une des zones sismiques les plus actives au monde, à la convergence de deux plaques tectoniques majeures (dont la fameuse plaque de Nazca), le Chili connaît en moyenne un séisme de magnitude 8, tous les 10 ans ! On fait la différence ici entre temblor, secousse légère, et terremoto, tremblement de terre de magnitude et de durée supérieures. Sur l’ensemble du territoire, on enregistre en moyenne 500 temblores et 7 séismes importants par an !

En 1960, la région de Valdivia connut le plus fort tremblement de terre jamais enregistré dans l’histoire (9,5 sur l’échelle de Richter).

Le dernier séisme dévastateur, de magnitude 8,8, date du 27 février 2010.

Cinq grandes régions géographiques

Norte Grande

D'Arica à Chañaral, cette région est dominée par le désert d'Atacama, le plus aride du monde. Parallèle à la côte s'étend une cordillère, large en moyenne de 50 km et haute de 1 500 m, qui forme un obstacle à la camanchaca (brume) née au-dessus de l'océan. Vient ensuite une dépression longitudinale d'environ 2 000 m d'altitude. Des oasis irriguées par les eaux de fonte des sommets andins parsèment cette immensité désertique.

Norte Chico

De Chañaral à la rivière Aconcagua, c'est la région de transition entre les déserts du Nord et la zone humide du Sud. Semi-désertique et coupée par des vallées transversales, c'est une région de grands contrastes entre la Cordillère, les déserts et les vallées fertiles. Épisodiquement, les pluies exceptionnelles apportées par le phénomène El Niño donnent lieu à un phénomène unique : le desierto florido.

Chili central

La vallée centrale bénéficie d'un climat méditerranéen, ce qui en fait une région très fertile,où prospèrent  vignes et arbres fruitiers. On y trouve 75 % de la population totale du pays et ses plus grandes villes, dont Santiago et Valparaíso.

La Araucanía et la région des Lacs

Au sud de Santiago, commence une région couverte de forêts, de prairies et... de lacs. La superbe Araucanía est la patrie des Indiens Mapuches. Au large de Puerto Montt, l'île de Chiloé, la plus grande du pays, est renommée pour son climat peu clément.

Patagonie et Terre de Feu

L'extrême sud du Chili. Ces régions magnifiques et sauvages sont soumises à des conditions climatiques extrêmes : pluie et vent en abondance. Plus on descend vers le sud, plus on trouve des essaims d'îles et d'îlots escarpés séparés par des fjords. Au bout, coupée du continent par le détroit de Magellan, la Terre de Feu, divisée entre le Chili et l'Argentine, est recouverte de neige d'avril à novembre. Au-delà flotte l'île Navarino, ultime étape avant l'archipel mythique du cap Horn.

Les îles du Pacifique

Les îles du Pacifique comprennent l'île de Pâques (la plus isolée du Pacifique, à 3 760 km du Chili) et l'archipel Juan Fernández, qui se trouve à seulement 670 km de la côte. C’est là que le vrai Robinson Crusoé (Alexander Selkirk de son nom) campa durant 4 ans au tout début du XVIIIe siècle...

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